The Epiphany of the Lord / La Epifanía del Señor

Gifts are greatly improved by the element of surprise, don’t you think? Many times, we go to great lengths to preserve that surprise. And surprise and sudden delight are a big part of the joy of receiving a gift.
The greatest Gift that God gave us, the Gift of the Messiah, was His greatest surprise as well. It had been anticipated. By the time of the birth of Jesus, the expectation of the coming Messiah was widespread among the Jews. There was a great deal of speculation among them as to what sort of Messiah would be coming. Some expected a mighty warrior who would expel the Romans and restore the kingdom of the House of David. Some expected a great rabbi who would reconcile the divided factions of the Jews. But it was widely expected that God would be sending somebody.
And that was the great surprise. Because in the truest sense, God did not send anybody at all. He himself came. When the package was opened, the human race received a far greater Gift than we could have anticipated.
Part of that surprise is the feast we celebrate today: the “Epiphany of the Lord,” the manifestation of Christ to the Gentiles. The fundamental meaning of “Epiphany” as used in today’s celebration, is “the formal appearance of a king.” Today Jesus, the newborn King of Kings, made Himself known to the non-Jewish peoples, who are represented by the Magi, the Astrologers who came from the East. They seriously studied the heavens, as well as the charts predicting the advent of a Messiah. And so out of the East, the Magi appear, searching. They have seen a new star rising. They believe that this foretells the birth of a great King, and they have come to do Him homage. This is not the kind of behavior most of us can imagine ourselves engaging in! When was the last time you were tempted to drop everything, and follow a star?
We are used to thinking of Christmas and Easter as the two greatest feasts of the church year, but the Epiphany was celebrated in the Church earlier than Christmas. In fact, in many countries, people give gifts to loved ones on the Epiphany rather than on Christmas, in imitation of the Magi bearing their gifts to the infant Jesus.
The Church began to celebrate this feast early on because it embodied another surprising and wonderful aspect of the Gospel: salvation is for the whole world! The Good News of Jesus Christ as Lord and Savior is meant for all persons, of all times, and all ethnic and racial heritages. The usual depictions of the Magi teach us this, although their race, sex, and number are not given in Scripture. Before this, God’s saving plan had been confined largely to the Chosen People of Israel. Salvation history was to be followed through the events of Israelite history, but now the gates were to be opened, and the whole world was to be invited to the banquet.
It took the Early Church a few years to realize this. The earliest Christians were Jewish, and they continued their religious observance after coming to believe in Christ. They would go to the Synagogue or Temple on the Sabbath, to Eucharist early on Sunday morning, and keep all of the ritual observances of Judaism. The first great crisis of the Church came when it became clear that the Holy Spirit was falling upon Gentiles, not just Jews, and that these Gentiles were coming to believe in the Lord Jesus. So the question had to be faced, whether Gentiles coming into the Church had to become Jews first. Was the Church to be only a congregation of believing, practicing Jews who kept the Jewish law, but also believed in Jesus as Lord? It was a bitter debate among the early Christians, because there were many of them who loved their Jewish heritage and saw it as absolutely necessary for the living of a Christian life.
In the end, led by the Holy Spirit, the Church decided that the time of the observance of the Jewish ritual law had passed, we are living in the law’s fulfillment. The Messiah, who was the hope of Israel, sent forth His Church to the ends of the earth to proclaim the message of Salvation. That is the reason why the Epiphany is such a great feast. God had prepared His chosen people by careful revelation through a long line of prophets, but even the Old Covenant could not contain His grace. His grace was working as well among the Gentiles, and guided by the star, the Magi were brought to the crib side of the Messiah.
Jesus told us that anyone who seeks Him will find Him. He sees to it that those who really care, who are sincerely in quest of truth and goodness, will find Him, who is truth and goodness personified. Like the star in the heavens, God sheds light on those who sincerely seek him, despite the darkness everywhere. This means that the Gospel of love, forgiveness and salvation is accessible to all, who like the Magi, search for God. He is found in Jesus Christ, the Son of God Incarnate, born at Bethlehem.
The Magi set out on their journey because of faith in search of understanding. Their quest began with an openness to Divine inspiration. God had mysteriously drawn them, and they determined to follow out His promptings through the star. But God was also drawing another person to Himself, and that was King Herod.
Herod and the Magi are interesting contrasts. Herod is a believer, sort of. Hearing the Magi, he has enough faith to summon the chief priests and scribes to inquire of them what the Scriptures might say about the coming of the Messiah. He believes, on some level, in the revelation, but he refuses to open his heart to God’s grace. He knows that God has spoken through the Scriptures, but he has never realized that God has spoken to him, to Herod, and that he needs to respond to the revelation. He believes in the revelation just enough to want to thwart it, to use it to kill the Christ child.
The Magi are quite different. They use the knowledge given to them by their culture to discern the birth of a great King. They undertake the costly, dangerous journey through the desert to find Him. As they were seeking a great King, they must surely not have expected to come to the end of their journey only to find the child of a rather ordinary peasant couple. Whatever the outcome of their journey as they had imagined it, surely it was something more dramatic than this! Yet the Gospel tells us of the joy with which they saw the star proceed to the place where He was, and how they did Him homage when they found Him.
This Epiphany story is a good image of what our lives as Christians should be about. We can easily be like Herod, familiar with the message, but unmoved by it, or even resistant or threatened. Or we can be like the Magi, open to the surprising act of God. The grace of God is surprising. If we allow ourselves to hear His call and follow it, we will find the surprising things, the unexpected graces, which God has in store for us. And though we cannot predict where His grace will lead us, we can be confident that we will have the joy of discovering the Lord Jesus, often in surprising places, if we only trust, and follow the star.


¿No creen que los regalos son mejores cuando son una sorpresa? Muchas veces, hacemos hasta lo imposible para dar algo de sorpresa. Y la sorpresa y el placer repentino son una gran parte de la alegría de recibir un regalo.
El mayor regalo que Dios nos dio, el regalo del Mesías, fue también su mayor sorpresa. Ya se anticipaba. En el momento del nacimiento de Jesús, la expectativa del Mesías venidero se había extendido entre los judíos. Había mucha especulación entre ellos acerca de qué tipo de Mesías vendría. Algunos esperaban un poderoso guerrero que expulsaría a los romanos y restauraría el reino de la Casa de David. Algunos esperaban un gran rabino que reconciliaría las divisiones entre los judíos. Pero todos esperaban que Dios enviara a alguien.
Y esa fue la gran sorpresa. Porque en el sentido más verdadero, Dios no envió a alguien. Él mismo vino. Cuando el paquete fue abierto, la raza humana recibió un regalo mucho mayor de lo que podríamos haber previsto.
Parte de esa sorpresa es la fiesta que celebramos hoy: la “Epifanía del Señor,” la manifestación de Cristo a los gentiles. El significado fundamental de “Epifanía,” como se usa en la celebración de hoy, es “la aparición formal de un rey.” Hoy, Jesús, el recién nacido Rey de Reyes, se dio a conocer a los pueblos no judíos, que son representados por los Magos, los astrólogos que vinieron de Oriente. Ellos estudiaron seriamente los cielos, así como las gráficas que predecían la llegada de un Mesías.
Y así desde el Oriente, los Magos aparecen, buscan. Han visto surgir una nueva estrella. Creen que esto predice el nacimiento de un gran Rey, y han venido a rendirle homenaje. ¡Este no es el tipo de comportamiento en el que la mayoría de nosotros podemos vernos participando! ¿Cuándo fue la última vez que tuvieron la tentación de dejarlo todo y seguir una estrella?
Estamos acostumbrados a pensar en la Navidad y en la Pascua como las dos fiestas más grandes del año de la iglesia, pero la Epifanía fue celebrada en la Iglesia antes de que se celebrara la Navidad. De hecho, en muchos países, la gente ofrece regalos a sus seres queridos en la Epifanía más que en la Navidad, imitando a los Magos que llevan regalos al Niño Jesús.
La Iglesia comenzó a celebrar esta fiesta desde el principio porque encarnaba otro aspecto sorprendente y maravilloso del Evangelio: ¡la salvación es para todo el mundo! La Buena Nueva de Jesucristo como Señor y Salvador es para todas las personas, de todos los tiempos, y todas las herencias étnicas y raciales. Las representaciones usuales de los Magos nos enseñan esto, aunque su raza, sexo y número no se dan en la Escritura.
Antes de esto, el plan de salvación de Dios se había limitado principalmente al pueblo elegido de Israel. La historia de la salvación se seguía a través de los acontecimientos de la historia de Israel, pero ahora las puertas se abrían, y el mundo entero era invitado al banquete.
Esa es la razón por la cual la Epifanía es una fiesta tan grande. Dios había preparado a su pueblo escogido por cuidadosa revelación a través de una larga línea de profetas, pero incluso la Antigua Alianza no podía contener Su gracia. Su gracia estaba actuando también entre los gentiles, y guiados por la estrella, los Reyes Magos fueron llevados al lado de la cuna del Mesías.
Jesús nos dijo que todo aquel que lo busca lo encontrará. Él se asegura de que quienes realmente lo desean, están sinceramente en busca de la verdad y la bondad, lo encontrarán a Él, quien es la verdad y la bondad personificada. Como la estrella en los cielos, Dios derrama su luz sobre aquellos que sinceramente lo buscan, a pesar de la oscuridad alrededor. Esto significa que el Evangelio del amor, el perdón y la salvación está accesible para todos aquellos, que, como los Magos, buscan a Dios. Él se encuentra en Jesucristo, el Hijo de Dios encarnado, nacido en Belén.
Los Magos emprendieron su viaje por fe en búsqueda de entendimiento. Su búsqueda comenzó con una apertura a la inspiración Divina. Dios los había atraído misteriosamente, y ellos decidieron seguir sus impulsos a través de la estrella. Pero Dios también estaba atrayendo a otra persona, y esa persona era el rey Herodes.
Herodes y los Magos son contrastes interesantes. Herodes es de cierta manera un creyente. Al oír a los Magos, tiene la suficiente fe para convocar a los principales sacerdotes y escribas para preguntarles lo que las Escrituras podrían decir acerca de la venida del Mesías.
Él cree, de alguna manera, en la revelación, pero se niega a abrir su corazón a la gracia de Dios. Sabe que Dios ha hablado a través de las Escrituras, pero nunca se ha dado cuenta de que Dios le ha hablado a él mismo, a Herodes, y que necesita responder a la revelación. Él cree en la revelación solo lo suficiente como para querer frustrarla, para usarla para matar al Niño Dios.
Los Magos son muy diferentes. Ellos usan el conocimiento que les da su cultura para discernir el nacimiento de un gran rey. Ellos emprenden el viaje costoso y peligroso por el desierto para encontrarlo. En su búsqueda de un gran rey, seguramente no esperaban llegar al final de su viaje sólo para encontrar al hijo de una pareja campesina bastante corriente.
Cualquiera que fuera el resultado de su viaje tal como lo habían imaginado, ¡seguramente era algo más dramático que esto! Sin embargo, el Evangelio nos habla de la alegría con la que vieron a la estrella proceder al lugar donde Él estaba, y cómo le rindieron homenaje cuando lo encontraron.
Esta historia de la Epifanía es una buena imagen de lo que deben ser nuestras vidas como cristianos. Podemos ser fácilmente como Herodes, estar familiarizados con el mensaje, pero no dejarnos mover por él, o hasta resistirnos o sentirnos amenazados. O podemos ser como los Magos, abiertos al sorprendente acto de Dios.
La gracia de Dios es sorprendente. Si nos permitimos escuchar el llamado de Dios y seguirlo, encontraremos las cosas sorprendentes, las gracias inesperadas, que Dios tiene reservadas para nosotros. Y aunque no podemos predecir a dónde nos conducirá su gracia, podemos estar seguros de que tendremos la alegría de descubrir al Señor Jesús, a menudo en lugares sorprendentes, si sólo confiamos en Dios, y seguimos a su estrella.

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