Eighteenth Sunday / Domingo XVIII

Remember Carly Simon’s song back in the 70’s, “You’re So Vain?” The word “vanity” has come to mean inflated pride in oneself or in one’s appearance. But the original meaning of the word is the one intended in the First Reading: something that is empty or valueless. “In vain” comes closer to the meaning. So when Qoheleth says, “Vanity of vanities! All things are vanity,” he means that everything is in vain. It is a statement of despair.
Sometimes we are tempted to say the same thing, however, at least at the bottom of our hearts. When the beer commercial shows a bunch of men drinking and acting like teenagers, while telling us, “It doesn’t get any better than this,” we have to at least wonder if there really is nothing more than this to live for.
So is the First Reading right, that our lives are truly “in vain?” The answer it gives is as dark as the question: “For what profit comes to man from all the toil and anxiety of heart with which he has labored under the sun? All his days sorrow and grief are their occupation; even at night his mind is not at rest.”
Sound familiar? Archbishop Fulton Sheen once said, “At a funeral procession, you never see a U-haul behind the Hearst.” You can’t take it with you when you go.
How much of our life is devoted to riches and looking good? How much is devoted to “the bottom line,” fighting so we will have something to live for? Qoheleth says we seek these things in vain, because the accumulation of wealth, like all human pursuits, is ultimately pointless since everything ends in death. Jesus also discounts the accumulation of wealth, but for a different reason. He makes it much more clear and meaningful in the Gospel, where He says succinctly, “Though one may be rich, one’s life does not consist of possessions.”
Jesus tells a story of a very rich man who produces a huge harvest one year. He decides to tear down his storage barns and build still larger ones so that he can hoard his grain and his other treasures there. It must be a good idea, because we can see the same thing all through the Americanized culture.
Buildings are larger and larger. People strive to be the American Idol. Just like the man in Jesus’ story. Just like what Qoheleth calls “in vain.” The man, however, gets a nasty surprise just when he has decided to eat, drink and be merry. God appears to him and says, “You fool! This very night your life itself will be demanded of you. All these things you have prepared, to whom will they belong then?”
The rich man thinks that riches will guarantee his future. But Jesus teaches that “one’s life does not consist of possessions.” It’s not that possessions are not valuable, and prudently providing for our future and the future of our families is responsible planning. But the gospel’s challenge is that the future is not made secure by possessions, but is secured in God alone. There are some things in life that are more valuable than possessions.
There was an American businessman at the pier of a small coastal Mexican village when a small boat with just one fisherman docked. Inside the small boat were several large yellow-fin tuna. The American complimented the Mexican on the quality of his fish and asked how long it took to catch them.
The fisherman replied, “Only a little while.”
The American then asked, “Why didn’t you stay out longer and catch more fish?”
The fisherman said, “I have enough to support my family today.”
The American then asked, “But what do you do with the rest of your time?”
The fisherman said, “I sleep late, fish a little, play with my children, take siesta with my wife, Maria. Then I stroll into the village each evening where I sip wine and play guitar with my amigos. I have a full and busy life, señor.”
The American scoffed, “I am a Harvard MBA and I could help you. You should spend more time fishing, and with the proceeds buy a bigger boat. With the proceeds from the bigger boat you could buy several boats, and eventually you would have a fleet of fishing boats. Instead of selling your catch to a middleman, you would sell directly to the processor.
“And then eventually you would open your own cannery. You would control the product, processing and distribution. You would leave this small fishing village and move to Mexico City, then LA, and eventually New York City where you will run your expanding enterprise.”
The Mexican fisherman asked, “But señor, how long will this all take?”
To which the American replied, “15-20 years.”
The fisherman asked, “But what then, señor?”
The American laughed and said, “That’s the best part. When the time is right you would sell your company stock to the public and become very rich. You would make millions.”
The fisherman asked, “Millions, señor? Then what?”
The American said, “Then you would retire, move to a small coastal fishing village where you would sleep late, fish a little, play with your kids, take siesta with your wife, and stroll to the village in the evenings where you could sip wine and play your guitar with your amigos.”
How often do we miss the gifts that we already have all around us? True happiness is not found in many possessions, but in God, and in the many gifts he has given us. To be rich in what matters to God is to receive all things as gifts, to celebrate them, to enjoy them, and to share them.
Because they are gifts, they are not to be stored up in some barn or bank just so we can be sure that we will never have to rely on anybody else, including God. If we cannot see over the piles of possessions we have, or wish we had, our vision will be blocked from the things that really make life worth living.

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En la primera lectura escuchamos que “Todas las cosas, absolutamente todas, son vana ilusión.” El escritor quiere decir que todo está vacío, que nada tiene valor. Esta declaración suena a desesperación.
A veces nos vemos tentados a decir lo mismo, al menos en lo profundo de nuestros corazones. Cuando el anuncio de cerveza muestra un grupo de hombres que toman y que actúan como adolescentes mientras nos dice: “No hay nada mejor que esto,” tenemos que al menos preguntarnos si realmente no hay nada más que esto para vivir.
Entonces, ¿está en lo correcto la primera lectura cuando dice que nuestras vidas verdaderamente “son vana ilusión?” La respuesta que da es tan oscura como la pregunta: “En efecto, ¿qué provecho saca el hombre de todos sus trabajos y afanes bajo el sol? De día dolores, penas y fatigas; de noche no descansa.”
¿Les suena familiar? El arzobispo Fulton Sheen dijo una vez: “En una procesión funeraria, nunca se ve un U-Haul detrás de la carroza.” No te puedes llevar contigo lo que tienes cuando te mueras.
¿Qué parte de nuestra vida está dedicada a buscar la riqueza y a vernos bien? ¿Cuánto se dedica a “lo importante,” a luchar para tener un motivo para vivir? Buscamos estas cosas en vano, ya que la acumulación de riquezas, como todas las actividades humanas, al final es inútil ya que todo termina con la muerte.
Jesús también descarta la acumulación de riquezas, pero por una razón diferente. Él hace que sea mucho más clara y significativa en el Evangelio, donde dice concretamente: “La vida del hombre no depende de la abundancia de los bienes que posea.”
Jesús cuenta una historia de un hombre muy rico que un año produce una gran cosecha. Él decide derribar sus graneros de almacenamiento y construir otros aún mayores para poder acumular su grano y sus otros tesoros allí. Esto tiene que ser una buena idea, ya que podemos ver lo mismo en la cultura americanizada. Los edificios son cada vez más grandes. La gente se esfuerza para ser el “American Idol.”
Al igual que el hombre en la historia de Jesús. El hombre, sin embargo, recibe una sorpresa desagradable en el momento en que ha decidido comer, beber y ser feliz. Dios se le aparece y le dice, “¡Insensato! Esta misma noche vas a morir. ¿Para quién serán todos tus bienes?” “Todas las cosas, absolutamente todas, son vana ilusión.”
El hombre rico piensa que la riqueza le garantiza su futuro. Pero Jesús enseña que “la vida del hombre no depende de la abundancia de los bienes que posea.” No es que las posesiones no sean valiosas, y el prever prudentemente nuestro futuro y el futuro de nuestras familias es una planificación responsable. Pero el desafío del Evangelio es que el futuro no está asegurado por las posesiones, sino sólo por Dios. Hay muchas cosas en la vida que son más valiosas que las posesiones.
Estaba un hombre de negocios americano en el muelle de un pequeño pueblo costero de México, cuando un pequeño bote con un solo pescador atracó en el muelle. Dentro del bote había varios atunes de aleta amarilla grande. El americano elogió al mexicano por la calidad del pescado y le preguntó cuánto tiempo le había tomado pescarlos. El pescador respondió: “Sólo un poco de tiempo.”
El americano luego preguntó: “¿Por qué no te quedaste más tiempo y pescaste más?”
El pescador dijo: “Tengo lo suficiente para mantener a mi familia hoy.”
El americano luego preguntó: “Pero ¿qué haces con el resto de tu tiempo?”
El pescador dijo, “Duermo hasta tarde, pesco un poco, juego con mis hijos, tomo una siesta con mi mujer, María. Luego me paseo por el pueblo cada noche donde tomo un poco de vino y toco guitarra con mis amigos. Tengo una vida plena y ocupada, señor.”
El americano replicó, “Yo tengo un postgrado de la universidad de Harvard y podría ayudarte. Deberías pasar más tiempo en la pesca, y con los ingresos de la venta comprar un bote más grande. Con los ingresos del bote más grande podrías comprar varios botes y eventualmente tendrías una flota de barcos de pesca.
“En vez de vender el pescado a un intermediario, podrías venderlo directamente al procesador, para eventualmente abrir tu propia procesadora. Deberías controlar la producción, el procesamiento y la distribución. Podrías dejar este pequeño pueblo de pescadores y trasladarte a la Ciudad de México, luego a Los Ángeles, y, finalmente, la ciudad de Nueva York donde manejarías tu propia empresa en expansión.”
El pescador mexicano preguntó: “Pero señor, ¿cuánto tiempo se lleva todo eso?”
A lo cual respondió el americano, “De quince a veinte años.”
El pescador preguntó: “Pero … ¿y entonces qué, señor?”
El americano se rió y dijo: “Esa es la mejor parte. Cuando sea el momento adecuado venderías acciones de tu empresa al público y llegarías a ser muy rico. Podrías hacer millones.”
El pescador preguntó: “¿Millones, señor? ¿Y luego qué?”
El americano dijo: “Luego te puedes jubilar, irte a vivir a un pueblito en la costa donde puedes dormir hasta tarde, pescar un poco, jugar con tus hijos, tomar una siesta con tu mujer, y dar un paseo hasta el pueblo por las noches donde podrías beber un poco de vino y tocar guitarra con tus amigos.”
¿Cuántas veces nos perdemos de los regalos que ya tenemos a nuestro alrededor? La verdadera felicidad no se encuentra en tener muchas posesiones, sino en Dios, y en los muchos dones y regalos que Él nos ha dado. Para ser rico en lo que concierne a Dios, hay que recibir todas las cosas como regalos, para celebrarlos, para disfrutar de ellos y compartirlos.
Y porque son regalos, no deben ser almacenados en algún granero o en el banco, sólo para poder estar seguros de que nunca vamos a tener que depender de nadie, incluyendo de Dios. Si no podemos ver por encima de los montones de pertenencias que tenemos, o que nos gustaría tener, nuestra visión estará bloqueada de las cosas que realmente hacen que valga la pena vivir la vida.

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